Hiding in Plain Sight, Neptunian Moon Hippocamp Finally Found

Orbit diagram showing several Neptune moons.
This diagram shows the orbits of several moons located close to the planet Neptune. All of them were discovered in 1989 by NASA’s Voyager 2 spacecraft, with the exception of Hippocamp (S/2004 N 1), which was discovered in archival Hubble Space Telescope images taken from 2004 to 2009. The moons all follow prograde orbits and are nestled among Neptune’s rings (not shown). The outer moon Triton was discovered in 1846 – the same year the planet itself was discovered. Triton’s orbit is retrograde, suggesting it is a captured Kuiper Belt object and therefore a distant cousin of Pluto. The inner moons may have formed after Triton’s capture several billion years ago. Credit: NASA, ESA, and A. Feild (STScI)
NASA 에 따르면, 지난 2013년 때 NASA’s Hubble Space Telescope 에 의해 발견된 해양성(넵춘) 주위의 미스테리한 달의 대한 연구가 끝났다고 밝혔다.이 달은 지난 2004 에서 2009년 NASA’s Hubble Space Telescope 에 찍힌 바가 있다. 그러나 자세히 찍히지 않아서 정확히 알 수 없었다.

이는 Neptune 주위에 있으면서 Proteus 성좌 가까이 있는 달은 Hippocamp 라 불리우는 작은 달로 크기는 약 20마일(34 킬로미터) 정도의 크기라고 전했다.Neptune 의 위성들은 아주 거칠고 파괴력이 강한 위성들이 많은데도 불구하고 이렇게 작은 달이 존재하고 있는 것에 대해 천문학자들은 한 목소리로 저 달은 저기에 있을 수가 없다는 식으로 말하고 있다.”Astronomers call it “the moon that shouldn’t be there.”(NASA)

중력에 의해 다른 위성들에 부딛쳐 벌써 사라지거나 아니면 Proteus(which is 260 miles: about 418 kilometers) 같은 큰 달에 의해 쓸려나갈 수도 있을 텐데 Hippocamp 의 존재는 설명이 불가능했다.

“The first thing we realized was that you wouldn’t expect to find such a tiny moon right next to Neptune’s biggest inner moon,” said Mark Showalter of the SETI Institute in Mountain View, California. “In the distant past, given the slow migration outward of the larger moon, Proteus was once where Hippocamp is now.”

Proteus 도 한 때는 Hippocamp 였을 것이라고 말하는 천문학자,Mark Showalter of the SETI Institute in Mountain View, California 의 의견은 누구나 다 이해할 수 있는 것은 아니다. 분명한 것은 지난 1989년 Voyager 2 의 이미지에서 Neptune의 거의 모든 위성들이 다 발견되었었는데 그 당시 오직 Hippocamp 만은 볼 수 없었다.  그 당시엔 (S/2004 N 1) 으로 불리었을 것이라고 말한다.  Proteus는 Pharos 라는 충돌 분화구를 가지고 있는데 아마도  지진활동을 하여 생긴 분화구를 통해서 궤도 밖으로 이탈했을 것이며, 그것이 지금 우리가 보고 있는 Hippocamp 라고 덧 붙였다.

이는 NASA Hubble Space Telescope 와 기술적 발전의 쾌거라 할 수 있다. 어쩌면 엄마 달과 자식달 사이는 이제 7,500 마일 거리를 두고 엄마달은 엄마 달대로, 자식은 자식달대로 그들의 생존을 위해 모든 파워와 함께 투쟁? 을 하고 있는 것이다.

Neptune 의 위성들의 생태는 역사적으로 마치 거친 파도와 풍랑을 헤쳐 나오듯 수억년전으로 거슬러 올라가면 맨 먼저 발견된 Neptune 이 Kuiper Belt로 부터 Triton(얼음덩어리와 거대한 암석덩어리의 달) 이라는 거대한 달을 사로 잡아 자신 주위에서 돌게 했다. 그 결과 Triton이 Neptune과의 힘겨루기에서 서로 피터지는 전쟁을 하다가 결국 Triton은 Neptune의 궤도 하나를 꿰차고 돌기 시작했고 Neptune에서 떨어져 나간 작고 힘없는 졸병들도 모두 트리톤에게 달라붙어서 함께 돌기 시작한 것이다. 그럼에도 불구하고 혜성은 달들의 옆구리를 찔러 달을 다이어트 시키곤 한다. 즉  Triton, Proteus, 그리고 Hippocamp가 1세대부터 3세대의 달 세대 인 것이다.

“Based on estimates of comet populations, we know that other moons in the outer solar system have been hit by comets, smashed apart, and re-accreted multiple times,” noted Jack Lissauer of NASA’s Ames Research Center in California’s Silicon Valley, a coauthor on the new research. “This pair of satellites provides a dramatic illustration that moons are sometimes broken apart by comets.”
Hippocamp 는 그리스 신화에서 나오는 반은 말이요, 반은 물고기의 형체를 한 신이다. 과학적인 학명으로는 Hippocampus 라고 불리기도 하는데 명칭은 인간의 두뇌에 있어서 가장 중요한 부분을 칭하기도 한다. 인터네셔널 천문학협회는 해왕성의 모든 달들의 이름을 반드시 그리스와 로마 신화에서 나오는 해양신의 이름을 따야 한다는 법칙이 있다.

The team of astronomers in this study consists of M. Showalter (SETI Institute, Mountain View, California), I. de Pater (University of California, Berkeley, California), J. Lissauer (NASA Ames Research Center, Silicon Valley, California) and R. French (SETI Institute, Mountain View, California).

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